後悔の味

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やってしまった。きっかけは口喧嘩からだった。朝食を食べた後に食器を片づけないとかそんな些細な事。夜勤明けの寝不足でイライラしていたのもあった。そのとき顧客に理不尽な理由で叱責されたのも理由の一つだろうか。今となってはもうどうでもいいことだ。恐らくすぐに見つかって俺は捕まってしまうのだろう。日本の警察は優秀だとよくいうもんな。それまでお袋には寝床で眠っててもらおうか。

もう捕まることはわかりきってるんだ。好きなことをしようじゃないか。俺はそこから数日間金を借りて豪遊しまくった。風俗通いもした。高級な料亭にも足を運んだ。もうそろそろいい加減十分だろうと思ったとき、ふと家庭の味というか、素朴な味を味わいたくなった。そこで俺は近所にあったレストランである、「弟の食料品」という店舗に連絡をしてみることにした。なに、家のポストに入っていたチラシがきっかけだ。それほど期待してはいない。ここがダメだったらまた他を探してみるくらいの気概である。

そういった経緯から、俺はレストランにランチをいただきにやってきたのだ。一見普通の住宅にも見えるが本当にレストランなのだろうか。看板もでていないが、とにかく中に入ってみるしかあるまい。

「いらっしゃいませ。お待ちしておりました」

中に入るとウェイターが出迎えてくれた。それにしてもお待ちしていたとは一体。まるで俺がここに来ることが分かっていたかの様ではないか。いや考えすぎか。俺はテーブルまで案内され席に着いた。俺以外の客はいないみたいだ。貸し切り状態で気分がいい。メニューを確認するが、この時間帯はランチセットしかないようだ。仕方ない。ランチセットを注文し、しばし待つことにした。

アペリティーを飲んで一息つく。入ったときはあまり意識していなかったが豪華な内装である。その割に客は少ないが大丈夫なのだろうか。これであまりうまくない割に高額な請求をされるようなことがあったら笑えないぞ。金はあるから心配はいらないと思うが、こういうところで小心者な自分がでてきてしまう。落ち着け、ランチくらいでそこまで高額になることもあるまい。それにしてもこの紅茶美味いな。あっという間に飲み干してしまった。

紅茶のお代わりをもらったところでランチが届いた。煮込みハンバーグにサラダ、トマトスープとパンといった一見庶民的な内容に少しほっとする。まずはスープに口をつける。トマトの酸味が口いっぱいに広がる。非常に濃厚な味わいだが隠し味に何か入っているのだろうか。使っている肉はベーコンではないようだ。歯ごたえがしっかりとしていて噛めば噛む程味わいが深くなる。そういえばお袋もよくトマトスープを作ってくれたっけか。お袋の作るトマトスープはしょっぱいばかりであまり好きではなかった。コクがなく塩気でごまかしているようなスープだった。使っているトマトも市販のトマト缶で肉も少量しか入っていない。しかしこれはどうだ。しっかりと肉のコクがスープに出て濃厚な味わいを出している。これこそが「家庭の味」なのではないか。

次にサラダを頂く。非常に新鮮な野菜である。農園でも所有しているのだろうか。今朝採れたばかりであるかのようなみずみずしさだ。肥料もいいものをつかっているのだろう。野菜の肉付きが良く、歯ごたえもしっかりとしている。こんな野菜は食べたことがない。野菜の甘さが口に広がり堪能する。

さて、次はいよいよメインのハンバーグをいただくことにする。他の料理が非常に美味しかったため期待に胸が高鳴る。まずは一口切り分けていただく。これは、何の味だ?羊の肉だろうか。今まで食べたことのない食感だ。他の料理はあんなに美味しかったのにメインディッシュがこの様子では残念だ。他に客がいないのもこのせいなのではないだろうか。出されたものだから全部食べはするが次来ることはないだろう。最も次来ようにももう捕まってもおかしくはない時期なのだが。そろそろとハンバーグを食べ進める。肉はあまり美味しくないのだが、自然と食べられてしまうことに気が付く。懐かしい味がするのだ。なんだか食べたことのある味がする。この味は、ソースか。お袋が作った煮込みハンバーグのソースの味だ。なぜレストランでこの味がするのだ。確かに俺は「家庭の味」が味わいたくてこのレストランを訪れた。まるで俺のことを見透かしているようではないか。なんだか気味が悪い。俺はそうそうに食事を済ませ、退店することにした。残りの料理を一気に口の中に放り込むとウェイターを呼んだ。

「あの、そろそろお会計を」

「ありがとうございます。では最後に本日のメニューのご説明を」

そんなもん聞いている余裕はない。

「そう焦らずに。お茶をどうぞ。お客様専用の特性ですのでどうぞお楽しみください」

どういうことだ。ウェイターは俺を気にせず説明を始める。

「まずはアペリティーですがダージリン・ザ・ファーストフラッシュです。こちらの茶葉は清水 真知子様による肥料を使用しております」

突然のお袋の名前に動きが止まる。まさか、知っているのか。俺は大人しく席についた。いざとなればこいつもやってしまわなければならないかもしれない。幸い今店内には俺とこいつしかいないらしい。

「続いてスープとサラダです。当レストランが所有している農園で丹精込めて作らせていただいております。清水様が来店されるということで、数週間前からこちらも清水 真知子様による肥料を使用して育てました」

ああ、まったくその清水 真知子様による肥料ってのは一体何なんだ。偶然の一致か。たまたま同姓同名の人間がいただけってことか。そんなことあるものか。頭は混乱し、身動きが取れない。

「最後に煮込みハンバーグです。こちらは清水 真知子様による料理となっております。味付けも清水 真知子様のものを完全再現しております」

やはり本人だ。しかしお袋は殺したはず。どういうことなんだ。何が狙いなんだこいつは。俺をどうしようって言うんだ。俺は卓上ナイフを握りしめる。

「死亡してから数時間経過後に回収したため少々肉質は良くありませんでした。しかしなるべく良いものを提供したかったため最も美味であるとされている頬の肉をミンチにして提供しております。いかがでしたでしょうか、自身の母親の肉というのは」

母親の肉?振り上げようとした腕が止まった。

「ええ、ハンバーグは清水 真知子様の頬肉を使用しております。アペリティーの茶葉や野菜の肥料には残った肉や内臓をとろとろに溶かし発酵させたものを使用しております。この肥料を使用すると植物は活き活きと育ってくれるのです。清水 真知子様はそれはそれは素晴らしい肥料になってくれましたよ」

お袋を使った料理?肥料にした?だってお袋は家に寝かせておいたはず。いや、お袋の死体を最後に見たのはいつだ?殺して布団に寝かせた後、死体を一度でも確認したことがあっただろうか?いや、お袋の顔を見たくなくて確認したことはなかったはず。全てを理解した瞬間、俺は胃の内容物を床にぶちまけた。

「お客様?大丈夫でしょうか」

気がつけば俺は涙が止まらなかった。母親の肉を食べてしまったせいか?いや違う。母を失ったことにやっと気づいたからだ。決して母のことは嫌いではなかった。むしろ愛情は残っていたのだと思う。きちんと埋葬してあげることもできずにこんなところで何をしているんだ俺は。そうか、これが後悔の味か。

「お客様?大丈夫でしょうか?」

俺は顔を上げた。なんてことをしてくれたんだ。後悔と怒りの感情でいっぱいだった俺はウェイターに向かい腕を振り上げた。

「落ち着いてください。当店ではこんなものもご用意しております。清水 真知子様から上質な肥料がいただけたのでお代はこちらで負担いたします。いかがでしょうか」

ウェイターの声で我に返った俺はカタログに目をやった。俺は口角が上がるのを止めることができなかった。ああ、クズはどうあがいてもクズなんだな。

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